Romelu Lukaku n’avait pas encore cinq ans lorsqu’il eut un aperçu de son avenir. “La première finale que j’ai jamais vue, quand j’étais petit, a été celle entre l’Inter et la Lazio pour la Coupe UEFA en 1998”, a-t-il déclaré à l’émission de télévision italienne Tiki Taka en janvier. «J’ai voulu jouer pour l’Inter en grandissant, car j’ai toujours admiré leurs grands attaquants: Ronaldo, [Christian] Vieri et Adriano.

Au cours de sa première saison au club, il s’est montré digne de cet héritage. Lukaku est à un but d’égaler les 34 buts marqués par Ronaldo lors de sa première campagne pour l’Inter. Contre Séville vendredi, il aura la chance d’aider les Nerazzurri à soulever le même trophée qu’il les a vus soulever il y a 22 ans, pour la première fois depuis.

Aucun joueur n’a fait plus que Lukaku pour amener l’Inter à la finale de la Ligue Europa , marquant à chaque match. Vous pourriez faire valoir qu’aucun joueur n’a plus contribué à la saison du club en général. Il est le contributeur le plus prolifique de l’Inter et aussi leur plus présent, avec 4 100 minutes sur le terrain toutes compétitions confondues.

Un autre 66 à Cologne le placerait devant tous les autres joueurs de Serie A dans ce qui a semblé être une campagne sans fin. Pour emprunter une phrase à l’homme lui-même: «Pas mal pour un gros garçon.»

Lukaku a publié ces mots dans une histoire Instagram, avec une photo torse nu, après avoir été critiqué par Gary Neville en août dernier. L’ancien défenseur de Manchester United avait professé sa joie de voir le Belge quitter Old Trafford, soulignant sa prise de poids et affirmant que «le manque de professionnalisme est contagieux».

Les discussions sur la forme physique de Lukaku étaient une chose. Il a reconnu que son métabolisme avait changé et qu’il avait plus de mal à ne pas perdre de poids. À l’Inter, il aurait un nouveau régime alimentaire strict préparé pour lui par le nutritionniste du club, avec un accent particulier sur le poisson frais et les légumes verts.

Les attaques contre son professionnalisme, cependant, il ne pouvait pas supporter. «Je vis pour ce match», a-t-il déclaré. «Je suis à la maison tout le temps. J’essaye de tout faire pour m’améliorer. »

Antonio Conte n’a jamais douté de l’engagement de Lukaku. Il avait voulu que l’attaquant soit avec lui à la Juventus, l’échec du conseil d’administration à fournir peut-être même un facteur contributif dans sa décision de quitter le premier jour du camp d’entraînement d’été en 2014. À Chelsea aussi, le manager serait déçu de sa poursuite. .

Romelu Lukaku marque le dernier but lors de la victoire 5-0 de l'Inter contre le Shakhtar Donetsk en demi-finale de la Ligue Europa
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Romelu Lukaku marque le dernier but lors de la victoire 5-0 de l’Inter contre le Shakhtar Donetsk en demi-finale de la Ligue Europa. Photographie: Federico Gambarini / AP

“Seulement je sais ce que je devais faire pour amener Lukaku [à l’Inter]”, a déclaré Conte cette semaine. “Croyez-moi que ce n’était pas une promenade dans le parc.”

“Conte est toujours là à l’écart, encourageant chaque joueur à faire le travail”, a-t-il déclaré à Sky Sports. «Quand je regardais autour de moi, personne ne gémissait, tout le monde s’entendait bien. Donc pour moi, c’était quelque chose de spécial, car parfois les entraîneurs sont à l’écart pour faire des blagues parce que vous ne pouvez pas le faire.

À son meilleur, cette équipe de l’Inter trouve sa force dans cette unité, un sens commun qui lui a permis de parcourir plus de distance par match que toute autre équipe de Serie A malgré un calendrier exténuant qui a inclus 18 matchs depuis le verrouillage – plus que tout autre. club des cinq meilleures ligues européennes. Comme l’a dit le défenseur central de 21 ans Alessandro Bastoni cette semaine: «Le secret ici est que plus que des coéquipiers, nous sommes amis.

Que Lukaku s’intègre parfaitement est évident. Il a marqué à ses débuts et ne s’est jamais arrêté. Un joueur accusé d’être porté disparu à de grandes occasions a ensuite trouvé le filet dans les deux derbies milanais.

À Naples, en janvier, il a porté le ballon sur la moitié de la longueur du terrain avant de perdre le défenseur final avec un corps qui rappelle celui que Ronaldo avait déployé pour battre le gardien de but de la Lazio pour le dernier but de l’Inter lors de cette victoire finale de la Coupe UEFA.

Pourtant, sa contribution a été bien plus que de simples objectifs. L’assistance de Lukaku pour Lautaro Martínez au Slavia Prague en phase de groupes de la Ligue des champions était un exemple ostentatoire de sa volonté de servir ses coéquipiers, mais il a également renoncé à ses tâches de pénalité à deux reprises cette saison dans le but de aider les joueurs qui, selon lui, avaient davantage besoin d’un objectif.

La deuxième de ces occasions, certes, s’est retournée contre lui, Lautaro a raté le coup de pied contre Bologne à 10, qui s’est rapidement réveillé d’un but pour battre l’Inter et porter un coup écrasant à leurs ambitions de titre. Auparavant, cependant, la générosité de Lukaku avait permis à Sebastiano Esposito, 17 ans, de marquer son premier but senior, célébré de façon mémorable par une étreinte larmoyante avec sa mère.

Il n’y aura pas de répétition vendredi. L’Inter est allé trop loin, dans une saison qui a débuté le 26 août 2019, pour risquer l’opportunité d’une indulgence personnelle.

«J’ai joué dans de nombreuses finales et ce que j’ai appris, c’est que les gens ne se souviennent de vous que lorsque vous gagnez», a déclaré Conte.

C’est donc pour un jeune Lukaku, qui n’a jamais oublié l’équipe de l’Inter qu’il a vu démolir la Lazio en mai 1998. Vendredi, il espère les renvoyer vers leur premier grand trophée en neuf ans.

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